Dans deux ans, nous nous défendrons d'un hypothétique astéroïde pour évaluer un futur système de défense planétaire.

Comme s'il s'agissait d'un film de science-fiction, la NASA réalisera en 2021 un premier test de défense planétaire mettant l'accent sur un astéroïde afin d'établir des protocoles contre les menaces futures de cette nature.

La Vaisseau spatial DART (Test de double redirection d’astéroïdes) tombera sur sa cible, la petite Didymos B, en septembre 2022, après avoir été lancée en juillet 2021.

DART

Le test est effectué avec des astéroïdes binaires, car il est beaucoup plus facile de mesurer le changement de la façon dont les petits astéroïdes gravitent autour du plus gros astéroïde dans un système binaire, plutôt que d'observer le changement d'orbite d'un astéroïde simple autour du Soleil.

Les observations finales au sol auront lieu au fur et à mesure que l'engin spatial se dirigera vers l'astéroïde, ainsi qu'après l'impact. Mais étant donné la distance et la taille de ces astéroïdes, c’est un défi, explique-t-il. APL's Andy Rivkin (Laboratoire de physique appliquée John Hopkins), co-responsable de l'équipe de recherche DART:

Le système Didymos est trop petit et trop éloigné pour être perçu comme plus qu'un point lumineux, mais nous pouvons obtenir les données dont nous avons besoin en mesurant la luminosité de ce point lumineux, qui change lorsque Didymos B tourne autour de Dydimos A. Les changements de luminosité indiquent le moment où la plus petite lune, Didymos B, passe devant ou se cache derrière Didymos A de notre point de vue.

L'obtention de ce type d'informations nécessite de grands télescopes, tels que le GTC, car il est nécessaire de mesurer avec précision les petites variations temporelles de la luminosité du système. Ces observations sont fondamentales pour comprendre et évaluer les changements que l’impact produit par DART générera sur l’orbite du système.

Cependant, les chercheurs pourront voir le système d’astéroïdes Didymos de près, même brièvement. grâce au générateur d'images DRACO à bord du DART et à un CubeSat, petit satellite de la taille d’une boîte à chaussures appelée LICIACube, de l’Agence spatiale italienne.

Les astéroïdes ne signifiant pas toujours une menace spatiale, cette étude, en plus de faire partie d'un futur système de défense, a également une base de composition des astéroïdes eux-mêmes (sachant de quoi ils sont faits et de quelle densité et structure ils se forment), qui aide à mieux connaître les origines et les ingrédients de notre système solaire primitif.